专家说

看完后,别再说你不懂比特币了


图片来源:Getty Images

你多半听说过比特币,尤其是其价格在七年间增长数万倍的奇迹,但你不一定真正了解什么是比特币,为什么有人追捧它,以及唱空之声此起彼伏的原因。这篇文章将解答以下问题。

什么是比特币?

视频:用两分钟认识比特币(中字)。注:本视频制作于2013年,视频中所提及数据均为当时数据。

 

比特币因何繁荣?

 

谁说只有政府才能造钱?今年,私人货币比特币的币值攀升至前所未有的水平,波动性也较以前需求飞速增长期大大减弱。比特币达到如此高度,背后克服了种种可能令其贬值的阻力,如美国证券交易委员会(SEC)拒绝了某比特币基金的挂牌申请,该基金允许小型交易者在美国股市上投资比特币。

 

SEC的裁决无异于死刑宣判,但比特币仍旧生机盎然。一个主要原因是,很多人对本国政府发行的货币没有信心。他们希望用比特币作为一种保值手段,或在法定货币不能有效执行付款、转账等基本功能时,用比特币取而代之。相比婴儿潮(出生于1946-1964年)那一辈,很多千禧一代(出生于1981-2000年)更加了解比特币,他们以飞快的速度投资比特币也就不足为奇。

 

现代所有法定货币的币值和稳定性都仰仗于人们对政府的信任。有些国家的货币主管机构能够获得长期信任,如美联储。但也有的国家施行高度管制的货币制度,很多国民希望能绕道行之。例如,阿根廷就不断贬值本国货币,直到去年才住手。中国在跨境转账、汇款方面限制重重。比特币在这两个国家均有海量交易。

 

与主权货币不同,比特币所依赖的货币体系不会受到政治影响。人们用比特币不是因为对政府有信心,而是对那些确认比特币交易的人(即所谓的“矿工”)筑建的去中心化架构有信心。矿工负责维护“区块链”——相当于一本记录网上所有比特币交易情况的公共账簿,上面载有每个比特币的所有权。

图片来源:Istock/Getty Images

 

比特币的创新之处在于,它发明了一种去中心化流程,每发生一笔新交易,区块链就更新一次。只要能上网,谁都可以更新区块链,只要你能征用庞大的计算机运算能力解决一个数学问题即可。问题解决后,矿工有权给区块链增加一个新区块,新区块包含着从上一个区块产生到目前这段时间内发生的所有交易。作为回报,矿工也会得到新挖出的比特币。比特币数量由预设的算法确定。这个流程每10分钟左右就会重复一次,从而确保准确记录所有比特币交易。

 

比特币矿工还身兼另一个重要角色。和任何其他货币一样,比特币的运作规则也时不时需要修订。对法定货币来说,政府可通过制定法律或颁布行政规定做到这一点。对比特币来说,新规的采用需矿工社区对修订内容达成一致才行。

 

对于如何才能最好地满足市场需求,比特币矿工有时看法不一,目前他们正就每个区块链的最优尺寸问题相持不下。但比特币真正天才的地方是,矿工因为收的是比特币,所以他们有很强的动力来保持比特币的币值。相比之下,政府官员在维持本国货币币值方面,可能就没有那么强的动机。在发展中国家,官员也许会利用职务之便收受巨额财物,或者其他好处。在发达国家,保住工作、职位晋升和意识形态等方面的考虑均可左右官员的行为。货币一直被认为是一种社会契约,但对负责执行这份契约的政客来说,他们的动机往往是谋取私利,或推进特殊政治派系的利益,不惜践踏自己的法律职责。

 

对人类社会来说,比特币创建的不受核心法规监管的架构其实并不陌生。社会规范在约束人们的行为时也常常无需法律的出马。例如,礼仪规则让人们知道,如何在用餐时举止得当,不冒犯他人。虽然无需法律约束就可维持的规则也不必依赖软件,但软件可以改善该规则的执行情况。人们或许会无视社会惯例,但不可能无视这个算法的运行,因为这个算法会告知全世界你是否拥有比特币。

 

为了能继续欣欣向荣地发展下去,比特币在币值上并不一定要比美元更稳定。它可以想办法让自己变得比那些不太值得信赖的货币更受欢迎,从而不断提高自己的声誉。事实上,它已在发展壮大,稳定性日益增强,不仅成功击败了那些管制严格的货币制度,还帮助移民发达国家的穷人汇钱给老家的亲戚。随着比特币日渐稳定,它的竞争力可能也会更加突出,因为它不受政治风险的影响,而这一点就连表现最出色的法定货币也无法做到。

 

国内外的危机会继续助推比特币的崛起。欧元危机、英国脱欧、很多西方发达国家越来越高的债务与GDP之比所引发的乱象威胁着法定货币的币值,老牌货币也不能幸免。只要其他货币立足于政治之上,那比特币就有可能更胜一筹。

比特币的日常交易困境?

图片来源:Mark Blinch/Reuters

 

比特币的设计初衷是便宜、可靠和快捷,但是近来许多用户开始吐槽这种数字货币完全和设计初衷背道而驰。

 

作为一种替代性支付方式,6月初投资者和消费者买入或卖出比特币的平均单笔交易成本达到5美元,创其诞生八年以来的最高水平。自此之后,交易费用降至约3.5美元;而两年前,比特币的平均交易成本不到5美分。

 

数据供应商BitInfoCharts发布的数据表明,随着比特币使用规模的增长,目前其总价值已经突破400亿美元,不断拉伸其现有市场结构的极限。相应地,比特币交易的成本也越来越高,越来越不方便,令部分消费者望而却步。

 

由于费用高昂,将比特币用作日常货币变得不现实。为价值1万美元的比特币交易支付5美元的费用算不上什么,但是如果交易成本比咖啡本身还要贵,那么使用比特币买咖啡就很不合算。

 

一系列的比特币应用,如跨境转账、小额消费支付等,必须依靠经济实惠的比特币网络才能繁荣发展。研究机构Chainalysis首席执行官Jonathan Levin称,随着交易费的上涨,“我认为很多使用比特币的场景会逐渐消失”。

 

近年来,消费者刷信用卡可以获得各种奖励——从返现到航空里程再到免费酒店入住积分。商家支付费用,消费者获得优待。

 

而在使用比特币的情形下,费用由消费者承担。

 

来自英格兰西南部拉姆西市的19岁学生Cameron Oatley不久前在一个美国的平台上给一位朋友转了价值30美元的比特币,高达6美元的交易费令他难以置信。

 

“使用比特币的所有理由都荡然无存了,”Oatley表示,“仅仅是为了获得该货币的使用特权,就必须在交易时支付占交易额很大比例的交易成本,这样的货币不能作为货币。”

图片来源:Bloomberg News

 

比特币交易由一群被称为“矿工”的人处理,他们维护比特币网络,以新发行的比特币和交易费作为报酬。直到几年前,交易费都在报酬中处于次要的地位。但是交易活动的增长改变了这一局面。

 

随着比特币的普及,其交易数量从几年前的每天10万笔增加到每天26万笔左右。不过,比特币网络每秒钟仍然只能处理大约7笔交易,处理能力面临瓶颈。

 

为了加快交易,终端用户可以选择支付更高的费用,激励矿工们处理自己的交易。你所支付的费用决定了你获得比特币的速度。

 

德勤咨询(Deloitte Consulting LLP)专门研究虚拟货币的主管Eric Piscini最近试着在不支付交易费的情况下推动一笔小额的比特币交易。交易过程花了整整两天。

 

“这是个问题,”Piscini表示,“如果你想向一家商户付款,要么这家商户要承担交易无法生效的风险,要么就必须等上两天才能给你提供服务或商品。”

 

比特币交易费也会随着需求波动。交易繁忙的时候,费用会上涨。像旧金山的Coinbase公司等提供的部分服务就向客户收取平均费用;其他公司则允许用户自行手动设定交易费用。

 

交易费的上升已经推动比特币社区继续努力,解决比特币的市场结构问题——即所谓“扩容”僵局,本质上就是一次能交易多少比特币的问题。

 

针对如何以最好的方式增加网络容量的问题,行业的分歧由来已久。建立比特币相关企业的企业家将比特币视作一种被频繁使用和交易的货币。但同时,矿工和开发者往往将其视作像黄金一样用于持有的资产。他们担心上限的提升会让担任矿工的成本增加,导致小规模矿工被淘汰出局,形成一个更中心化的体系。

 

这场战斗已经持续了两年。针对这一僵局的最新解决方案已于不久前提交,或将于今年夏天采用,从而可能推动交易费用下调。不过,之前已经有其他几项潜在的突破走向失败。

 

争论结束之前,确保交易被迅速处理的唯一方法是向矿工提供更高的费用。康奈尔大学(Cornell University)计算机科学系教授Emin Gun Sirer坦言,“人们总是期待得到最好的。”

 

尽管即将发生的改变可能缓解交易费高企的局面,Oatley还是称,他不会再碰比特币了。Oatley已经在6月初售出了手头所有剩余的比特币,他表示,“我不会再在比特币上花一分钱。问题太多了。”

本文作者John O.McGinnis是西北大学法学院教授,Kyle W.Roche是美国律所Boies Schiller & Flexner LLP律师,Paul Vigna是《华尔街日报》记者。



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